Музей создан на базе коллекций двух общественных музеев в 1982 г.

Экспозиция музея отражает историю Котласского района с древнейших времен, заселение Севера, развитие судоходства на Северной Двине, строительство железной дороги «Вятка — Котлас», историю Котласа в годы революций 1905–1917 гг., гражданской войны, политических репрессий 1930-х годов (лагеря и пересылочные пункты), Великой Отечественной войны, формирование города как промышленного центра и транспортного узла в послевоенные годы.

Наибольший интерес у посетителей вызывают темы, связанные с дореволюционным периодом истории города и района: история заселения региона, ремесел, промыслов, народного костюма, предметов быта.